廣告,顧名思義,就是廣而告之,即向社會廣大公衆告知某件事物。廣告就其含義來說,有廣義和狹義之分。廣義廣告是指不以營利爲目的的廣告,如政府公告,政黨、宗教、教育、文化、市政、社會團體等方面的啓事、聲明等。狹義廣告是指以營利爲目的的廣告,通常指的是商業廣告,或稱經濟廣告,它是工商企業爲推銷商品或提供服務,以付費方式,通過廣告媒體向消費者或用戶傳播商品或服務信息的手段。商品廣告就是這樣的經濟廣告。

廣告一詞,據考證是一外來語。它首先源于拉丁文advertere,其意爲注意、誘導及傳播。中古英語時代(約公元1300—1475年),演變爲Advertise,其含義衍化爲“使某人注意到某件事”,或“通知別人某件事,以引起他人的注意”。直到17世紀末,英國開始進行大規模的商業活動。這時,廣告一詞便廣泛地流行並被使用。此時的“廣告”,已不單指一則廣告,而指一系列的廣告活動。靜止的物的概念的名詞Advertise,被賦予現代意義,轉化成爲“Advertising”。漢字的廣告一詞源于日本。
1890年以前,西方社会对广告较普遍认同的一种定义是:广告是有关商品或服务的新闻(News about product or service)。
1894年,Albert Lasher(美国现代广告之父)认为:广告是印刷形态的推销手段(Salesmanship in print,driven by a reason why)。这个定义含有在推销中劝服的意思。
 
1948年,美国营销协会的定义委员会(The Committee on Definitions of the American Marketing Association)形成了一个有较大影响的广告定义:广告是由可确认的广告主,对其观念、商品或服务所作之任何方式付款的非人员式的陈述与推广。
美國廣告協會對廣告的意義是:廣告是付費的大衆傳播,其最終目的爲傳遞情報,改變人們對廣告商品之態度,誘發其行動而使廣告主得到利益。
《韋伯斯特詞典》對廣告的定義是:廣告是指在通過直接或間接的方式強化銷售商品、傳播某種主義或信息、召集參加各種聚會和集會等意圖下開展的所有告之性活動的形式(韋伯斯特辭典1977年版)。
在現代,廣告被認爲是運用媒體而非口頭形式傳遞的具有目的性信息的一種形式,它旨在喚起人們對商品的需求並對生産或銷售這些商品的企業産生了解和好感,告之提供某種非營利目的的服務以及闡述某種意義和見解等(韋伯斯特辭典1988版)。
《簡明大不列顛百科全書》(15版)對廣告的定義是:廣告是傳播信息的一種方式,其目的在于推銷商品、勞務服務、取得政治支持、推進一種事業或引起刊登廣告者所希望的其他的反映。廣告信息通過各種宣傳工具,傳遞給它所想要吸引的觀衆或聽衆。廣告不同于其他傳遞信息的形式,它必須由登廣告者付給傳播的媒介以一定的報酬。
《中華人民廣告法》中“廣告”的定義是,指商品經營者或者服務提供者承擔費用,通過一定媒介和形式直接或者間接地介紹自己所推銷的商品或者所提供的服務的商業廣告。